Grammar / The prepositions à, au, en, aux + the name of a city or country

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Quel est le point commun entre l’Argentine et la France ? On dit « je vais à Dakar », mais « je pars au Sénégal »… « Tu habites à Paris », mais « je vis en France ». Pourquoi ces différences ? Pour les villes, c’est facile, on dit toujours « à ». J’apprends le français à Bruxelles, à Amsterdam, à Sao Paulo. Pour les pays, ça dépend. Si on dit : elle travaille en Espagne, en Argentine, en Inde… C’est parce que ces pays commencent par une voyelle. Alors pourquoi dit-on : il vit en France, en Chine, en Tunisie… mais : je suis au Vietnam, au Brésil, au Rwanda ? C’est parce que dans le premier cas, le pays est féminin, on peut le voir grâce au « e » à la fin : la France, la Chine, la Tunisie. Alors que dans l’autre cas, le pays est masculin, il ne finit pas par un « e » : le Vietnam, le Brésil, le Rwanda. Mais attention, il y a quelques pays qui restent masculins, même avec le « e » à la fin, comme le Cambodge, ou le Mexique. Et que faut-il mettre pour le pluriel, comme les Pays-Bas, et les États-Unis ? On ajoute un « x » : je connais quelqu’un aux Pays-Bas, aux États-Unis. Comme souvent, il y a quelques exceptions à ces règles, en général pour des îles. C’est pour cela que l’on dit à Cuba et à Taïwan. Et vous, vous apprenez le français en France, en Argentine, ou ailleurs ? 


The preposition au comes before the name of a country if it is masculine and starts with a consonant.

Le + masculine country

Au + masculine country

le Sénégal
Je vais au Sénégal.
le Portugal
Nous habitons au Portugal.


The preposition en always comes before the name of a country if it is feminine and before masculine countries if they start with a vowel.

La + feminine country

En + feminine country

la Chine
Tu travailles en Chine.
la France
Nous sommes en France.


The preposition aux comes before the name of a country if it is plural.

Les + plural country

Aux + plural country

les Pays-Bas
Il va aux Pays-Bas.
les États-Unis
J'habite aux États-Unis.


The preposition à comes before the name of a city.

City name

À + city name

Dakar
Il part à Dakar.
Bruxelles
Nous habitons à Bruxelles.


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